Al barri de la Vall d’Hebron hi ha la Granja Vella, una finca immensa dedicada a l’agricultura i la ramaderia on hi va haver el primer zoo de la ciutat. Un lloc de refugi, esbarjo i ostentació de la riquesa de la burgesia. Prova d’això és que va rebre visites com les del rei Ferran VII i el rei Alfons XIII, encara infant, o la visita de Joan Bosco el 1886. Ho va explicar Rafael Casasnovas, salesià, en aquest capítol de ‘Va passar aquí’, el 2018.

Lluís Martí Codolar

Els darrers propietaris de la Granja Vella van ser els Martí Codolar. Lluís Martí-Codolar va ser un dels empresaris fundadors de la Cambra de Comerç i una de les seves grans aficions va ser col·leccionar animals exòtics. Va construir pavellons i jardins a la Granja Vella i va comptar amb l’assessorament del naturalista Francesc Darder, amb qui va reunir 163 animals, entre mamífers, aus i rèptils. Algunes de les gàbies d’aquest zoològic particular són les que encara es mantenen en peu en els jardins de la residència actual.

De Zoo, a residència salesiana

Problemes amb els negocis van portar a la família Martí-Codolar a la fallida, per la qual cosa es va veure obligat a vendre l’únic gran actiu que li quedava, la col·lecció zoològica. Gràcies a la mediació de Darder, els animals van ser venuts a l’Ajuntament de Barcelona el 1892. Aquest mateix any, durant les Festes de la Mercè, va obrir les portes el Zoo a la Ciutadella, completant la vocació científica el parc que va albergar l’Exposició Universal del 1888. Un d’aquells animals procedents de la Granja Vella era un elefant que els barcelonins van batejar com l’Avi i que va esdevenir la primera gran estrella del Zoo.

La Granja Vella era una antiga propietat dels frares jerònims i retornaria a l’església quan la família Martí-Codolar la va cedir als salesians l’any 1946, que hi van entrar el 1949 i hi van inaugurar el seminari.