Edmund Köhler, un nen de 12 anys, mira de sobreviure a les dures condicions de l’Alemanya de la postguerra, concretament a Berlín, una ciutat completament enderrocada després de la Segona Guerra Mundial. El pare de l’Edmund és al llit, malalt. Son germà, que havia lluitat a la Wehrmacht durant la guerra, s’amaga a casa per por que el duguin a un camp de concentració. Sa germana va amb els soldats aliats per a obtenir cigarretes.